La costellazione meno luminosa dello Zodiaco, segnava prima l'inizio del solstizio d'estate (e il Capricorno, di conseguenza, era il punto d'inizio del solstizio d'inverno, da cui presero nome i due tropici, del Cancro e del Capricorno: ora invece per effetto della precessione, i due punti sono situati rispettivamente nei Gemelli e nel Sagittario).
Cancer in latino significa sia granchio che gambero.
Igino narra che si tratti del granchio che tent๒ di mordere Ercole durante il suo combattimento contro l'Idra di Lerna, ma che venne miseramente schiacciato dall'eroe infastidito.
Giunone (acerrima nemica di Ercole in quanto frutto dell'adulterio di suo marito Giove) volle ricompensare il crostaceo immortalandolo nel cielo.
Secondo i Greci, invece, il crostaceo avrebbe tenuto ferma una ninfa al sopraggiungere di Zeus (per immaginabili intenti).